Stillwater Utilities Authority encarga a Wärtsilä una central de gas de 56 MW para respaldar las renovables en Oklahoma

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La compañía Stillwater Utilities Authority (SUA) de Oklahoma, Estados Unidos, ha contratado a Wärtsilä para el suministro de una central eléctrica flexible de 56 MW. El contrato se firmó el pasado septiembre y la central será entregada en noviembre de 2015. La central eléctrica servirá para respaldar la generación eólica y solar en Oklahoma. “Cuando el viento deja de soplar y el sol declina, necesitamos mantener la generación eléctrica. Los motores con un arranque rápido son perfectos para esto”, comentó el director de SUA, Dan Blankenship. La central también se usará para generar durante las horas puntas.

La nueva central sustituirá a una turbina de gas de 26 MW construida en los años 50. El principal motivo por el que SUA ha optado por la tecnología de motores de combustión interna es la flexibilidad de operación. “Tardamos ocho horas en poner en marcha nuestras centrales actuales. La nueva central puede arrancar y llegar a plena carga en sólo diez minutos”, dijo Dan Blankenship. La central estará constituida por tres motores de gas natural del tipo Wärtsilä 50SG.

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La flexibilidad de operación también es beneficiosa debido a los cambios en las condiciones del mercado en la zona. Desde marzo de 2014 el operador regional de la red, Southwest Power Pool, se encarga del despacho de toda la electricidad generada por las compañías eléctricas de Oklahoma. El operador determina día a día qué centrales van a funcionar para satisfacer la demanda de la forma más eficiente y fiable. Las centrales de Stillwater, hasta ahora ineficientes, sólo se han usado como reserva rodante. “Con la nueva central de respuesta rápida esperamos despachar más a menudo. Estaremos mejor situados en la lista de méritos y funcionaremos más horas”, opinó Blankenship.

Gary Groninger, director de desarrollo comercial de Wärtsilä, comentó: “Esta central proporcionará la máxima flexibilidad de operación y el mayor rendimiento del sector con funcionamiento en ciclo simple. Durante las próximas décadas, la central dará unos beneficios sin parangón a la comunidad de Stillwater”.

Según la Asociación Estadounidense de Energía Eólica y el Consejo Interestatal de Energía Renovable, Oklahoma tiene más de 1700 aerogeneradores activos con más de 1300 MW de potencia, ocupando el sexto puesto entre los estados de la Unión. Los parques eólicos generaron el 14,8% de la electricidad de Oklahoma en 2013 y pueden alimentar al equivalente a un millón de hogares estadounidenses. La potencia solar conectada a la red es todavía relativamente pequeña, pero está creciendo rápidamente: sólo en 2013 creció el 133%.

Wärtsilä tiene años de experiencia en el respaldo a parques eólicos en Tejas y Colorado con centrales en el rango de 200 MW. Una nueva central de 225 MW está en construcción en Oregón. La potencia total instalada por Wärtsilä en los Estados Unidos es de unos 2400 MW.

De acuerdo con un reciente estudio de la Agencia Internacional de la Energía, los motores de combustión interna son una tecnología prometedora para respaldar las energías eólica y solar. Comparando diferentes sistemas flexibles de generación, según la Agencia, las centrales con motores de gas son “una tecnología muy madura” y “competitiva económicamente con las turbinas de gas de ciclo abierto”. El estudio indica que “de hecho, el incremento de centrales con motores excede el de las tecnologías basadas en turbinas”. Según la Agencia, la cualidad clave de la generación con motores es la capacidad de arrancar y llegar a plena carga rápidamente. Las conclusiones se han publicado en el informe “Perspectivas de la tecnología energética 2014” de la Agencia.