La economía del hidrógeno ofrece un camino prometedor hacia la descarbonización

El coste decreciente de producir hidrógeno a partir de energía eólica y solar ofrece una ruta prometedora para reducir las emisiones en algunos de los sectores económicos más dependientes de los combustibles fósiles, como el acero, los vehículos pesados, el transporte marítimo y el cemento.

Hydrogen Economy Outlook, un nuevo estudio de BloombergNEF (BNEF), encuentra que se podría desplegar hidrógeno limpio en las próximas décadas para reducir hasta el 34% de las emisiones globales de gases de efecto invernadero de los combustibles fósiles y la industria, a un coste gestionable. Sin embargo, esto solo será posible si se implementan políticas para ayudar a ampliar la tecnología y reducir los costes.

Los hallazgos del informe sugieren que en la mayoría del mundo podría producirse hidrógeno renovable a un precio de entre 0,8 y 1,6 $/kg antes de 2050. Esto es equivalente al gas con un precio de 6-12 $/MMBtu, lo que lo hace competitivo con los precios actuales del gas natural en Brasil, China , India, Alemania y Escandinavia, en base a la equivalencia energética. Al incluir el coste del almacenamiento e infraestructura de tuberías, el coste de entrega de hidrógeno renovable en China, India y Europa Occidental podría caer a alrededor de 2 $/kg (15 $/MMBtu) en 2030 y 1 $/kg (7,4 $/MMBtu) en 2050.

El hidrógeno es una molécula de combustión limpia que se puede utilizar como sustituto del carbón, el petróleo y el gas en una gran variedad de aplicaciones. Pero para que su uso tenga beneficios ambientales netos, debe producirse a partir de fuentes limpias, en lugar de a partir de combustibles fósiles, habitual en la actualidad.

El hidrógeno renovable se puede hacer dividiendo el agua en hidrógeno y oxígeno, utilizando la electricidad generada por la energía eólica o solar baratas. El coste de la tecnología de electrolizadores para hacer esto ha disminuido en un 40% en los últimos cinco años, y puede continuar disminuyendo si aumenta la implementación. El hidrógeno limpio también se puede hacer con combustibles fósiles si se captura y almacena el carbono, pero es probable que esto sea más caro, según el informe.

Almacenar y mover hidrógeno es un desafío. Para que el hidrógeno se vuelva tan ubicuo como el gas natural en la actualidad, se necesitaría un programa enorme y coordinado de mejoras y construcción de infraestructura. Por ejemplo, se necesitaría construir 3-4 veces más infraestructura de almacenamiento a un coste de 637.000 M$ para 2050 para proporcionar el mismo nivel de seguridad energética que el gas natural. Sin embargo, existen opciones rentables a gran escala que podrían utilizarse para suministrar gas limpio a los clientes industriales. Si la industria del hidrógeno limpio puede ampliarse, muchos de los sectores difíciles de eliminar podrían descarbonizarse utilizando hidrógeno, a costes sorprendentemente bajos.

El estudio encontró que un precio de carbono de 50 $/tCO2 sería suficiente para cambiar de carbón a hidrógeno limpio en la fabricación de acero en 2050, 60 $/tCO2 para usar hidrógeno para obtener calor en la producción de cemento, 78 $/tCO2 para fabricar productos químicos como el amoníaco y 145 $/tCO2 para impulsar barcos con combustible limpio, si los costes de hidrógeno alcanzan 1 $/kg. Los camiones pesados también podrían ser más baratos funcionando con hidrógeno en vez de diesel para 2031, aunque las baterías siguen siendo una solución más barata para automóviles, autobuses y camiones ligeros.

Para que el hidrógeno gane uso, la política es crítica. La industria del hidrógeno limpio es actualmente pequeña y los costes son altos. Hay un gran potencial para que los costes caigan, pero el uso de hidrógeno implica ampliar y crear una red de infraestructura de suministro. Esto requiere coordinación de políticas, marcos para la inversión privada y el despliegue de alrededor de 150.000 M$ en subsidios durante la próxima década. Esto puede sonar desalentador, pero de hecho no es una tarea tan grande: los gobiernos de todo el mundo actualmente gastan más del doble que cada año en subsidios para el consumo de combustibles fósiles.

Pero en este momento, las perspectivas para una economía del hidrógeno aún son inciertas, ya que no hay una política suficiente para apoyar la inversión y ampliar la industria, según el estudio de BNEF. Incluso si eso ocurre, el hidrógeno no sería una bala de plata. Los precios del carbono y las políticas de emisión seguirán siendo esenciales para impulsar el uso del hidrógeno, particularmente en lugares con carbón y gas muy baratos. A pesar de las posibles reducciones de costes, el hidrógeno aún debe fabricarse, por lo que es probable que siga siendo una forma de energía más cara. La industria no cambiará automáticamente a usarlo; se requiere un compromiso con las emisiones netas cero.