Los países del África subsahariana registraron un aumento récord en la inversión en renovables en 2018

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En 2018 se invirtieron 2.800 M$ en proyectos de energías renovables en África subsahariana (excluyendo Sudáfrica), un récord regional y unos 600 M$ más que el año anterior, según un nuevo informe publicado por BloombergNEF (BNEF). Más inversión renovable que nunca está fluyendo a los países del África subsahariana, lo que da testimonio de cómo la tecnología más barata, la familiaridad de los inversores y los esquemas de subsidios están ayudando a que la energía limpia se extienda por todo el continente.

A medida que los inversores proyectan una red más amplia, los proyectos se están construyendo fuera de mercados maduros como Sudáfrica. Se están desarrollando muchos proyectos solares a gran escala en países que hasta la fecha no han construido mucha infraestructura de energías renovables. Se espera que unos 1,2 GW de energía fotovoltaica entren en funcionamiento en 2021 fuera de Sudáfrica, es decir, más del doble de la cantidad puesta en servicio en 2018.

Los objetivos e incentivos a nivel de país están respaldados por la asistencia de organismos multilaterales, que siguen siendo una fuente clave de financiación y han ayudado a implementar programas de subastas de energía renovable. El programa Scaling Solar del Banco Mundial, por ejemplo, otorgó algo menos de 400 MW de capacidad fotovoltaica durante 2015-18, lo que equivale al 39% del total instalado fuera de Sudáfrica durante el mismo período. Dichas subastas han arrojado algunos de los precios más bajos del mundo para la energía solar: varios proyectos han ganado capacidad a precios inferiores a 0,04 $/kWh.

Pero dichas subastas son de doble filo. Por un lado, demuestran que las energías renovables a gran escala se pueden adquirir en toda la región y ayudan a desarrollar la familiaridad local con la energía limpia. Muchos incluyen funciones diseñadas para reducir los costes y riesgos de los proyectos, como los sitios pre-asegurados. Sin embargo, como señala el analista de BNEF Antoine Vagneur-Jones, “eso ayuda a bajar los precios, pero también puede hacer que los gobiernos esperen obtener energía a las mismas tarifas para proyectos que no están respaldados por dichos marcos”.

Quedan otros obstáculos por superar. Varios países del África subsahariana tienen un aparente excedente de capacidad de generación. Tomado al pie de la letra, esto puede debilitar el caso para agregar energías renovables. Pero los problemas de disponibilidad de las plantas y las restricciones de transmisión significan que la brecha entre la oferta y la demanda a menudo es menos clara de lo que parece.

Mientras tanto, la predominancia de contratos take-or-pay significa que los productores son remunerados por la energía que no se consume. Ya sea al intentar rescindir o renegociar contratos, los gobiernos se esfuerzan por reducir sus obligaciones en países como Ghana, Kenia y Sudáfrica. Lograr claridad sobre cómo equilibrar futuras inversiones en energía limpia con acuerdos de adquisición será vital para que la energía limpia crezca a escala.

El desarrollo de los mercados energéticos regionales permitirá a los países ir más allá de dichos acuerdos bilaterales. La energía se ha comercializado durante mucho tiempo en el sur de África, y los mercados energéticos incipientes en África oriental y occidental permitirán a los países intercambiar electricidad excedente a través de sus fronteras. Pero la falta de inversión privada en infraestructura de transmisión, los mercados energéticos concentrados y las flotas de generación pequeñas obstaculizarán su crecimiento.

Los desarrolladores que tienen acceso a garantías y divisas reducen las barreras a la inversión, pero las percepciones de riesgo son tales que el acceso al financiación local para energías renovables a gran escala sigue siendo una perspectiva lejana. Sin embargo, la escasez recurrente de energía hidroeléctrica y la menor financiación al carbón por parte de patrocinadores como el Banco Africano de Desarrollo están aumentando el atractivo de la energía limpia.